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니트 혜성이 태양이 가까워지고 있다.(Comet NEAT Approaches the Sun) 목록

조회 : 1125 | 2005-12-22


며칠 후에, 태양이 막 지고 나면 맨눈으로도 혜성을 하나 볼 수 있을 것이다. 지난 11월에 발견된 니트 혜성(C/2000 V1)은 태양에 가까워짐에 따라 급격히 밝아지고 있다. 그리고 며칠 후에 니트 혜성이 2등급 정도로 밝아질 것이다. 2월 18일에는 혜성은 수성의 공전궤도보다 더 안쪽으로 태양 주위를 돌 것이다. 태양 주위를 도는 동안에는, 태양빛에 가려 혜성이 보이지 않게 된다. 비록 그렇긴 하지만, 태양을 향해 있는 소호 위성은 뛰어난 기술로 니트 혜성을 촬영할 수 있을 것이다. 위 사진은 니트 혜성의 복잡하고 긴 꼬리를 1월 29일(상단)과 2월 2일(하단)에 찍은 것이다. 천문애호가들은 반드시 태양을 직접 바라보는 것만은 피해야 한다.






니트혜성은 2001년 8월 24일 NEAT 산하의 팔로마산 천문대 슈미트카메라로 발견한 것이다. 발견 당시 이 혜성은 19등급이었다. 이 당시 혜성은 남천의 화로자리에 머물러 있었으며 태양에서 무려 10.1AU 만큼이나 멀리 떨어져 있었다. 대부분의 혜성이 태양에서 5AU 이내의 거리에 접근하면서 보다 밝아진 이후에 발견된다는 사실을 감안해본다면, 이것은 혜성 발견의 새로운 기록이었다. 97년의 거대 혜성 헤일-밥은 근일점 통과 약 2년 전, 태양에서 7.2AU나 되는 먼 곳인, 목성 궤도 바깥에서 발견되었다. 반면 이 니트혜성은 근일점 통과 3년 전, 토성 궤도 저편이라 할 수 있는 10AU보다 먼 거리에서 발견된 것이다. 이것은 사상 초유의 일로서, 그만큼 장비와 관측 능력이 과거에 비해 향상되었음을 의미하며, 한편으로는 이 혜성이 그만큼 거대 혜성임을 뜻한다.





니트혜성의 절대등급은 4.7등급으로 일반적인 유명 신혜성보다 약 2등급이나 더 밝다. 니트는 (NEAT : Near Earth Astroid Tracking) 는 지구 근접 소행성들을 발견하고 추적하는 임무를 가지고 있으며 미 항공우주국(NASA) 산하 제트추진연구소(JPL)에서 운영하고 있다. 관측소는 미국 하와이제도 마우이섬의 할레아카라산 천문대와 미국 팔로마산 천문대 두 곳에 있다. 할레아카라산 천문대는 구경 1.2m의 반사망원경을 사용하며, 팔로마산 장비는 구경 1.2미터의 슈미트카메라 망원경을 사용한다. 2002년까지 발견한 총 혜성 수는 33개이다. 지난 겨울 동안 니트혜성은 남쪽하늘 소 마젤란 은하가 위치한 큰부리새자리에서 천천히 움직이고 있었다. 그러므로 우리로서는 이 혜성을 볼 수 없었다. 니트혜성은 계속 남반구에 머물며 보이지 않다가 5월초가 되면 서쪽하늘 지평선 위로 그 모습을 드러낸다. 니트혜성의 근일점 통과일은 5월 15일이며 다행스럽게도 이 무렵 상당히 좋은 조건으로 혜성을 관측할 수 있다. 한편, 이 혜성이 지구가 가장 가까워지는 근지점 통과일은 5월 6일이며 0.32AU 만큼 가까워진다. 가장 가까울 때의 지구와 금성의 거리 정도 된다고 보면 된다. 니트혜성의 관측은 베테랑의 경우 5월초부터 관측이 가능할 것이다. 일반 아마추어들에게는 저녁박명시 고도가 0도를 넘어서는 5월 4일부터 관측이 보다 수월해질 것이다.





혜성의 위치는 5월을 시작하면서 큰개자리에서 시작하여 이후 급속도로 북상한다. 5월 10일 경에는 외뿔소자리를 지나 작은개자리에 다다르며 이후 게자리로 그 위치를 옮긴다. 혜성의 근일점 통과일인 5월 중순, 혜성은 그 전성기를 맞이한다. 혜성의 밝기는 2등급대에 달하며 초저녁 서쪽하늘에서 그 모습을 드러낼 것이다. 이 시기에 혜성의 꼬리는 약 10여 도에 달할 것으로 예상된다. 즉, 이 기간이 니트혜성의 최고 전성기이며 혜성을 즐기는 아마추어들을 기쁘게 할 것이다. 5월 중순이 넘어가면 이 혜성은 급속도로 어두워지기 시작하여 5월 하순이 되면 약 4등급대로 어두워진다. 그러므로 니트혜성의 최고 관측 적기는 서쪽하늘에 달이 없거나 영향이 거의 없는 5월 8일부터 22일 사이이다. 우리 나라에서 니트 혜성을 볼 수 있는 가장 최적의 시기는 5월 10일에서 5월 15일 사이로 예상된다. 이 시기에 혜성의 고도가 30도 이상으로 올라가고 저녁 하늘에 달이 떠 있지 않으므로 해 진 후 서쪽 하늘에서 관측 가능할 것으로 보인다. 니트 혜성을 맨눈으로 보려면 도시 불빛의 영향을 받지 않는 시골로 가는 것이 좋다. 깜깜한 시골 하늘에서라면 희미하게 퍼져 보이는 혜성을 맨눈으로 확인하는 것이 가능할 것이다.







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