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이번엔 진짜! 지구와 가장 닮은 ‘제2의 지구’ 발견 목록

조회 : 3719 | 2015-08-20

지구(왼쪽)와 케플러-452b의 모습을 그린 상상도. NASA가 23일 발견했다고 밝힌 행성 케플러-452b는 지름이 지구의 1.6배 공전주기는 385일로 그 특징과 환경이 지구와 유사해
지구(왼쪽)와 케플러-452b의 모습을 그린 상상도. NASA가 23일 발견했다고 밝힌 행성 케플러-452b는 지름이 지구의 1.6배 공전주기는 385일로 그 특징과 환경이 지구와 유사해 ‘제2의 지구’로 꼽히고 있다. - NASA 제공

 

 

지구가 1400광년 떨어진 곳에서 ‘잃어버린 가족’으로 추정되는 행성을 찾았다. 미국항공우주국(NASA)은 23일(현지시간) 지금까지 확인된 외계 행성들 가운데 지구와 가장 닮은 행성 ‘케플러-452b’를 발견했다고 밝혔다.


지구(윗줄 세번째)와 골디락스 영역에서 현재까지 발견된 12개의 행성. 이번에 발견된 케플러-452b(윗줄 두번째)는 태양과 유사한 온도인 G2형 항성 주변을 돌고 있는 것이 지구와 유사한 점이다. - NASA 제공
지구(윗줄 맨 오른쪽)와 골디락스 영역에서 현재까지 발견된 12개 행성. 이번에 발견된 케플러-452b(윗줄 가운데)는 태양과 유사한 온도인 G2형 항성 주변을 돌고 있다는 점이 지구와 매우 닮았다. - NASA 제공

외계행성의 생명체 생존 가능성을 파악하는 데 무엇보다 중요한 지표는 행성의 온도다. 온도가 너무 뜨겁지도 않고 차갑지도 않게 적당해야 행성에 물이 존재할 수 있기 때문이다.

 

케플러 우주망원경은 이번에 발견한 케플러-452b를 포함해 지금까지 후보 행성 1030개를 발굴했다. 이 가운데 태양 역할을 하는 항성으로부터 생명체가 살기 좋을 만큼의 에너지를 받는 ‘골디락스 영역’에서 발견된 행성은 총 12개다.

 

케플러-452b가 발견되지 전까지는 올해 1월 찾아낸 ‘케플러-438b’가 지구보다 12% 더 크고, 바위가 있다는 점에서 가장 유력한 ‘제2의 지구’로 꼽혀왔지만 불과 6개월 만에 케플러-452b에게 그 지위를 넘겨주게 됐다.
 

현재까지 발견된 골디락스 영역의 행성들은 온도가 생명체가 살 수 있는 조건 범위 안에는 속하지만 중심 행성의 온도가 태양에 비해 차가웠다.

 

김승리 한국천문연구원 변광천체그룹 그룹장은 “이전에 발견된 행성들은 항성이 차갑기 때문에 항성과 행성 사이 거리가 가까웠다”며 “태양과 비슷한 온도를 가진 G2형 항성 주변에서 새로운 행성이 발견됐다는 것이 특이한 점”이라고 말했다.

 

케플러-452b의 상상도. - NASA 제공
케플러-452b의 상상도. - NASA 제공

 

과학자들은 케플러-452b의 천체시스템이 태양-지구 시스템과 가장 유사하다는 점에서 케플러-452b를 ‘제2의 지구’로 주목하고 있다. 지구가 태양을 따라 공전하듯 케플러-452b는 항성(케플러-452)을 따라 공전하고 있다. 이 항성의 나이는 60억 년으로 45억 년인 우리 태양보다 15억 년 더 오래됐다. 케플러-452b의 지름은 지구의 1.6배다. 공전 주기는 385일로 지구(365일)와 유사하다.

 

케플러-452b(빨간색 원)가 지구(노란색 원)과 가장 유사한 조건을 가졌음을 보여주는 그래프. 세로축은 항성 지표면의 온도 가로축은 행성이 항성으로 부터 받는 에너지의 크기를 나타낸다. - NASA 제공
케플러-452b(빨간색 원)가 지구(노란색 원)과 가장 유사한 조건을 가졌음을 보여주는 그래프. 세로축은 항성 지표면의 온도를, 가로축은 행성이 항성으로 부터 받는 에너지의 크기를 나타낸다. - NASA 제공

 

케플러-452b가 온도뿐 아니라 크기가 작고 암석 구조로 이뤄져 있다는 점도 주목할 만하다. 존 젠킨스 NASA 에임스연구센터 연구원은 “케플러-452b는 지구보다 나이가 많고 몸집이 큰 사촌형 뻘”이라며 “이 행성이 지구의 진화하는 환경을 이해하고 성찰하는 기회를 제공할 것”이라고 밝혔다.
 

케플러 우주망원경은 태양계 밖에서 생명체가 살 만한 지구 크기의 행성을 찾는 NASA의 미션을 수행하기 위해 2009년 3월 델타-2 로켓에 실려 발사됐다. 15만여 개의 별을 대상으로 그 앞을 지나가는 행성 때문에 생기는 밝기의 차이를 관찰해 간접적으로 행성의 크기와 질량 등 행성의 존재를 유추하고 있다.

 

 

 

 

권예슬 기자 yskwon@donga.com

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