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맑은 강 감시 위한 '로봇 물고기' 정말 가능할까? 목록

조회 : 1701 | 2013-07-16

  지난 이명박 정부에서 야심차게 추진했던 4대강 사업. 지난달 감사원은 4대강 사업이 공기업 부채 증가의 원인이라고 발표했고, 이에 앞선 올해 1월에는 4대강 사업지 16곳 중 15곳이 실패한 사업지라고 발표한 바 있다.

 

  지금은 사람들의 기억에서 잊혀졌지만, 당시 '로봇 물고기'사업도 함께 추진됐다. 4대강에 로봇 물고기를 풀어 수질오염 상태를 실시간으로 감시하겠다는 발상인데, 현재는 그런 계획이 있었나 싶을 정도로 잠잠해졌다.

 

  로봇 물고기는 정말 가능할까. 로봇 물고기가 물살을 헤치고 오가는 모습을 볼 수 있게 될까.

 

  생물체가 가지고 있는 고유 기능을 모방해 구현하는 ‘생체모방기술’의 발전으로 현재 이를 활용한 '생체모방 수중로봇' 개발 열기가 전세계적으로 뜨거운 상태다. 그동안에는 미국, 일본 등이 연구의 중심이었지만, 얼마전 싱가포르국립대 연구진이 잉어 동작을 모사하는 로봇 물고기 개발에 성공하는 등 참여국가도 늘어나고 있다. 로봇의 모양도 용도에 따라 참치, 바닷가재, 해파리 등으로 다양하다.

 

● 로봇이 알아서 헤엄친다

 

  물고기 모양의 수중로봇은 미국 MIT가 1995년 선보인 '찰리'가 원조다. 찰리는 1.2m 길이에 2마력짜리 모터 6개로 움직이는 로봇물고기로, 참치의 모양과 움직임을 모방했다.

 

  이후 ‘로보파이크’, ‘드레이퍼참치’ 등 다양한 수중로봇이 개발돼 오다가 2005년 영국 에섹스대 연구진이 외부에서 조종하지 않고도 스스로 헤엄칠 수 있는 로봇물고기 ‘피시봇’을 개발했다.

 

  또 올해 5월 미국 버지니아 공대 연구진은 위장이 용이하고 에너지 효율이 좋은 '사이로'란 이름의 수중 '해파리로봇'을 공개하기도 했다. 미국 노스이스턴대는 수중자원 탐사 목적으로 여러 개의 작업용 팔이 달린 '바닷가재로봇'을 개발하기도 했다.

 

  그렇다면 우리나라의 수준은 어느 정도일까.

 

  자유 유영이 가능한 국내 첫 생체모방 수중로봇은 한국생산기술연구원에서 개발해 2009년 부산 벡스코에서 첫 선을 보인 로봇 물고기 '익투스'다. 10회 이상 성능 개선 결과, 현재는 장애물 감지센서, 수질센서, GPS, 무선카메라 등 다양한 기능이 탑재됐다. 또 지난해 여수세계박람회에서 선보인 '피로'도 국내 민간 기술력으로 개발한 로봇물고기다.

 

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▲ (왼쪽상단부터 시계방향으로)한국생산기술연구원에서 개발한 '익투스', 미국 노스이스턴대에서 개발한 '바닷가재로봇', 영국 에섹스대에서 개발한 '피시봇', 미국 버지니아 공대에서 개발한 '사이로'
 
 

● 환경 파괴 우려 vs 해저개발 위해선 필수

 

  전세계적으로 수중로봇 연구가 활발한 이유는 다양한 목적으로 쓸 수 있기 때문이다.

 

  미국 국방성이 해양 감시 목적으로 개발한 ‘고스트스위머’처럼 군사작전에 쓰일 수 있을 뿐만 아니라 사람이 접근하기 힘든 해저탐사에도 투입이 가능하다. 또, 로봇에 달린 카메라로 수중생태계 변화를 관측해 연구에 이용하거나 오염물질 무단투기 등의 불법행위 감시도 할 수 있다.

 

  그러나 전문가들은 우리가 물 속에서 헤엄치는 로봇 물고기를 보기 위해서는 극복해야 할 문제들이 몇 가지 있다고 지적한다.

 

  물 속에서는 출력 대비 도달거리가 짧아 원하는 통신이 쉽게 이뤄질 수 없고, 수질분석을 위한 센서 개발도 아직 미흡한 단계라는 것.

 

이와 함께 로봇 물고기가 아직까지는 살아있는 물고기처럼 빠르게 움직이지 못한다는 것과 로봇 물고기를 먹이로 착각한 포식자가 공격했다가 되려 상처를 입거나 죽는 등의 일이 발생해 수중 생태계에 혼란을 줄 수 있다는 지적도 있다.

 

  한국생산기술연구원 류영선 수중로봇개발단장은 “생체모방 수중로봇은 에너지 효율도 우수하고 소음도 적어 생태계에 미치는 영향은 미미할 것”이라며 “시간이 갈 수록 수중로봇을 활용한 해저개발이 활발해질 것으로 보이는 만큼 관련 연구와 상용화가 시급하다”고 말했다.

 

 

전준범 기자 bbeom@donga.com

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