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지구의 나이가 50억년쯤 이라고 하는데, 이 나이를 어떻게 알 수 있을까요? 목록

일반적으로 지구는 약 46억년 전에 생겨났다고 추측한다. 지구
의 나이는 지구상에 존재하는 암석의 연대를 측정해서 산출할
수 있다. 암석 속에 미량으로 함유돼 있는 방사성원소를 이용
해 구체적인 수치를 구하는 것이다. 방사성원소는 시간이 지남
에 따라 일정한 비율로 다른 안정한 원소로 붕괴되는데, 이 현
상을 이용해서 연대를 측정하는 것을 「동위원소연대측정법」이
라고 한다. 지구의 연령을 측정할 때는 우라늄광석 속에 있는
우라늄 238(238U) 과 그 붕괴생성물인 납 206(206Pb)을 이용한
다. 우라늄 238이 붕괴해 원래 양의 절반이 되는 기간인 반감기
가 45억년이므로 우라늄 238과 납206의 존재비를 측정하면 암석
의 형성에서 현재까지의 시간을 추정할 수 있다.

이 방법을 통해 남아프리카, 남극 대륙 등에서 발견된 암석이
약 40억년 전에 형성된 것으로 측정됐고, 이것이 세계에서 가
장 오래된 암석으로 인정되고 있다. 현재 지표에는 지구 생성
당시의 암석은 남아 있지 않지만, 지구의 나이는 이보다 더 많
다고 알려져 있다. 왜냐하면 지구는 태양계의 일원으로서 태양
및 다른 행성과 밀접한 관계를 가지고 탄생했는데, 태양계의 일
원으로 간주되는 운석이 46억년 전에 형성된 것으로 측정됐기
때문이다. 그리고 달 표면의 암석에서도 비슷한 연령을 얻어냈
습니다. 이러한 사실로 미루어 태양계나 지구는 대략 46억년 전
에 생겼으리라 짐작하고 있다.

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