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정말로 비만 유전자가 존재하나요? 목록

지금까지 비만 유전자라고 알려진 것은 세가지입니다. 렙틴
(leptin), NPy, 비컨(beacon)이 바로 그것들입니다. 그러나 이
세가지 유전자 모두 그 유전자를 가진 개체가 비만이 되도록 결
정하지는 않습니다. 예를 들어 비컨 유전자의 경우 사막에 사
는 쥐에서 최초로 발견됐는데, 이 유전자가 비만을 일으키는 경
우는 그것을 가진 쥐가 실험실에서 사육됐을 때뿐입니다. 그 쥐
는 사막에서 살며 건강하지만 야윈 몸집을 갖고 있는데, 먹이
가 풍부한 실험실로 옮겨지게 되면 갑자기 비만해지는 것입니
다.
최근에 수행된 생태학적, 분자생물학적 연구는 비컨 유전자가
식욕을 자극하는 단백질을 발현시키고 이 단백질을 보유한 개체
는 다른 쥐보다 더 악착같이 먹이를 찾아다니게 된다는 것을 밝
혀냈습니다. 결과적으로 이 유전자를 가진 쥐는 생존할 수 있
는 확률이 높아집니다. 따라서 이 유전자는 비만을 일으키는 유
전자가 아니라 먹이 검색 능력을 향상시켜 생존에 도움을 주는
유전자인 것입니다. 하지만 먹이가 풍부한 환경에서 이런 유전
자를 가진 개체는 다른 개체들보다 더 많은 먹이를 먹어서 비만
해집니다. 이에 따라 비만에 수반되는 각종 질병에 시달릴 확률
이 높아지며 결과적으로 생존 가능성이 낮아집니다.
이런 사실은 유전자가 결코 하나의 형질을 결정하지 못하며 유
전자의 발현에는 환경의 영향도 중요하다는 사실을 보여줍니
다. 놀라운 사실은 이 유전자가 인간에서도 발견됐다는 점입니
다. 인간의 경우에도 비컨 유전자는 진화 과정 중 생존 가능성
을 증가시키는 역할을 했지만 식량이 풍부한 환경에 사는 많은
현대인들에게는 비만을 일으키는 하나의 주요한 요인으로 작용
할 수 있습니다.


과학동아 2003년 7월호

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